Nederlandse chocolade verkrijgbaar van hier tot Tokio

Het Nederlandse chocolademerk ´Hands Off My chocolate´ van Kitty Smeeten uit Hilversum verovert niet alleen de Nederlandse supermarkten en harten, maar is nu letterlijk van hier tot Tokio te verkrijgen. Eind vorig jaar werd de eerste partij van het eigenzinnige Nederlandse chocolademerk naar Japan verscheept. Dit mede dankzij een ontmoeting van Smeeten met de landbouwraad in Japan, Evert Jan Krajenbrink, op een Japanse businessdag in Zwolle, maart vorig jaar.

“Japanners waarderen kwaliteit. De consument daar heeft geld over voor kwalitatief hoogwaardige producten, ook als het om zoetwaren gaat. Wij hadden vanaf het begin van Hands Off My Chocolate, vijf jaar geleden, de ambitie om wereldwijd een merk neer te zetten. Dat is aardig aan het lukken”, vertelt Smeeten. Het merk is inmiddels verkrijgbaar in 1.000 winkels in de Verenigde Staten, in Duitsland, België en Frankrijk, maar ook in Rusland, Cyprus en Dubai.

Geïntroduceerd

Na vier jaar onderhandelen bereikten Nederland en Japan eind 2017 een handelsakkoord. Importtarieven voor agrofoodproducten gaan stapsgewijs omlaag en handeldrijven met Japan wordt niet alleen goedkoper maar ook eenvoudiger. Daarom was het ook voor Smeeten interessant om vorig jaar maart naar de businessdag over Japan te gaan. Via de landbouwraad kreeg zij onder meer een lijst van Japanse importeurs van zoetwaren. “Zo werd ik geïntroduceerd bij een importeur van zoetwaren die diverse specialiteitenwinkels in Japan belevert. Vertrouwen is in Japan heel belangrijk en via een vertrouwd contact kun je dan tot zaken doen komen.”

Hands Off My Chocolate onderscheidt zich door hoge kwaliteit te combineren met een eigenzinnige marketingstrategie (´blijf vooral van mijn chocolade af, dit is mijn moment´) en door steeds innovatieve producten op de markt te brengen. “Daarbij speelt ook de fun-factor een rol. Zo bestaat onze reep uit rondjes en op elk rondje staat bovendien “mine”. Zo weet je zeker dat je niet hoeft te delen. Ook hebben we de egg-bar geïntroduceerd, een chocoladereep van eitjes, en een kerstkransjesreep.”

Duurzaam

Het merk werkt vanaf het begin samen met de Cocoa Horizons Foundation, een organisatie die de duurzame productie van cacao stimuleert en tegelijkertijd de cacaoboeren in Ghana,  Ivoorkust en Tanzania een goede prijs betaalt en gemeenschappen ondersteunt, zodat bijvoorbeeld de kinderen niet op de plantages hoeven te werken en daardoor naar school kunnen.

De meeste contacten met buitenlandse afnemers ontstaan op beurzen, zoals de Internationale Süsswaren und Snacks Messe (ISM) in Keulen, de grootste zoetwarenbeurs ter wereld. “Wij focussen ons op distributeurs die grote ketens bedienen, zowel supermarkten als speciaalzaken. We hebben een praktische kleine organisatie, nemen zelf onze beslissingen en kunnen snel schakelen. Soms kunnen we al binnen een paar weken gaan leveren”, vertelt Smeeten.

Al wordt de chocolade in België geproduceerd en ook als zodanig verkocht, het merk is op en top Hollands. “Hier, in Hilversum is het idee ontstaan, hier zijn de proefpanels, hier vinden de innovaties plaats. Wij willen uitdagend blijven en zullen dus steeds met nieuwe producten komen.”

Februari 2019