2018 Farm Bill op valreep getekend: meer flexibiliteit voor farmers

Na vele weken intensief overleg tussen de Senaat en het Huis van Afgevaardigden, heeft het Amerikaanse Congres half december met een overweldigende meerderheid de 2018 Farm Bill, de Amerikaanse versie van het Gemeenschappelijke Landbouwbeleid, aangenomen. De Senaat nam het voorstel, genaamd de 'Agriculture and Nutrition Act', met 87 stemmen voor en 13 stemmen tegen aan, waarna het Huis van Afgevaardigden een dag later volgde met 369 stemmen voor en 47 stemmen tegen. President Trump heeft het voorstel op 20 december getekend.  

Het feit dat het wetsvoorstel in grote mate wordt gesteund door zowel Democraten als Republikeinen én in beide kamers, wordt gebruikt als voorbeeld dat Washington nog wél 'bipartisan' kan optreden. Door nog dit jaar de Farm Bill af te ronden wordt ook voorkomen dat in 2019 van voren af aan moet worden begonnen. Vanaf 3 januari 2019, wanneer het nieuw Congres voor het eerst zitting neemt, zal het Huis voor het eerst sinds 2011 weer geleid worden door de Democraten, terwijl de Senaat in Republikeinse handen blijft.

Meer zekerheid geven

Uitstel tot 2019 zou veel extra onzekerheid hebben gebracht voor de Amerikaanse landbouwsector, een sector die geen gemakkelijk jaar achter de rug heeft. De prijzen voor verschillende belangrijke landbouwgewassen zijn in de afgelopen vier jaar aanmerkelijk gedaald. Daarnaast heeft juist de Amerikaanse landbouwsector het afgelopen jaar de gevolgen gevoeld van de harde opstelling van de Trump Administratie richting belangrijke Amerikaanse handelspartners. Als gevolg van de door de VS ingestelde sancties op de invoer van staal en aluminium, hebben belangrijke handelspartners Mexico, Canada, China en de EU tegenmaatregelen ingesteld op Amerikaanse producten, waaronder een relatief groot aantal landbouwproducten. Deze nieuwe Farm Bill is dan ook zeer positief onthaald door de boerenlobby in Washington, D.C.

In uiteindelijk versie, die zowel door Huis als de Senaat “in conference” overeen zijn gekomen, ontbreekt een zeer omtreden voorstel van de Republikeinse wetgevers in het Huis. In de oorspronkelijke Huis-versie, die in juli van dit jaar bekend werd gemaakt, waren nieuwe eisen opgenomen voor het vinden van werk, om in aanmerking te komen voor het zogenaamde Supplemental Nutrition Assistance Program (SNAP), voorheen het 'food stamp'-programma genoemd. De zorg was dat minder arme gezinnen in aanmerking zouden komen voor voedselhulp. SNAP helpt jaarlijks meer dan 40 miljoen Amerikanen om boodschappen te doen en is verantwoordelijk voor meer dan 75% van het budget van de Farm Bill. Het voorstel is uit de definitieve versie geschrapt. Uiteindelijk hebben 44 Republikeinen in het Huis en 13 Republikeinen in de Senaat tegen het voorstel gestemd en slechts 3 Democraten in het Huis.

Nieuwe SNAP-werkverplichtingen geschrapt

Dit betekent niet dat er geen nieuwe werkverplichtingen komen voor ontvangers van SNAP. Vandaag heeft het US Department of Agriculture een nieuwe voorstel aangekondigd waarin de nieuwe eisen, die uit de definitieve Farm Bill zijn geschrapt, opnieuw worden geïntroduceerd, maar nu als een Proposed Rule. De timing is geen toeval, met de ondertekening van het wetsvoorstel vandaag door President Trump. Minister van Landbouw Sonny Perdue had zich eerder al uitgesproken voor de aangescherpte werkverplichtingen. De nieuwe verplichten zouden gaan gelden voor SNAP-ontvangers die bekend staan als  'able-bodied-adults without dependents '. Dit zijn personen tussen de leeftijd van 18 en 49 jaar die niet gehandicapt zijn en geen zorgdragen over kinderen of andere zogenaamde 'dependents'. Het gaat om rond 3.8 miljoen personen van de 40 miljoen (!) Amerikanen die maandelijks SNAP-vergoedingen ontvangen om boodschappen te doen. 

Meer flexibiliteit voor boeren

In de nieuwe Farm Bill zijn relatief kleine aanpassingen opgenomen in risicomanagementprogramma’s de zogenaamde Title I Commodity Programs, waaronder de Price Loss Coverage (PLC), Agricultural Risk Coverage (ARC), en het vangnet voor zuivelboeren, het zogenaamde Margin Protection Program. Boeren wordt meer flexibiliteit geboden.

Het PLC-programma is een vangnet voor boeren tegen lage prijzen voor akkerbouwgewassen zoals mais, sojabonen, tarwe, rijst, oliezaden en gerst. Indien de marktprijs van een gewas onder de referentieprijs valt wordt er over 85% van het basisareaal een subsidie uitbetaald. ACR daarentegen keert uit bij zowel prijs- als oogstrisico’s. Er wordt uitbetaald wanneer de omzet onder 86% van de referentie omzet komt. Boeren hebben zelf de optie om te kiezen voor PLC of ARC. In de nieuwe Farm Bill wordt boeren o.a. de mogelijkheid geboden om hun opbrengsten te updaten, ook zijn de referentie prijzen verhoogd (maximaal 115% van de huidige prijzen) en kunnen boeren een nieuwe keuze maken tussen PLC en ARC voor de productie jaren 2019-2023, waarbij de optie wordt geboden om de keuze tussen 2021 en 2023 van gewas tot gewas en bedrijf tot bedrijf aan te passen. In de toekomst zullen de ARC payments gebaseerd worden op de fysieke locatie van de productielocatie en niet meer op de county waar het bedrijf gevestigd is.

Het MPP is een verzekeringsprogramma waarbij melkveehouders i.t.t. PLC en ARC wel een premie moet worden betaald. Het doel van MPP was om melkveehouders te verzekeren tegen te grote prijsverschillen tussen voeder- en melkprijzen. Hoewel het programma werkte zoals was bedoeld, was er veel ontevredenheid. In de afgelopen jaren hebben veel melkveehouders financieel geleden, zonder dat het veiligheidsnet van de MPP veel assistentie kon verlenen.  Het programma heeft uiteindelijk veel meer aan premies binnengehaald dat het aan schadeloosstelling heeft uitbetaald. Het nieuwe Dairy Margin Coverage programma moet dit corrigeren. Er worden o.a. gereduceerde premies aan geboden en melkveehouders kunnen een deel van de eerder betaalde premies terugbetaald krijgen.

Ook zijn er wijzigingen in Title II, het Conservation-programma van de Farm Bill. Het maximale aantal acres onder het Conservation Reserve Programma (CRP) wordt verhoogd tot 27 miljoen acres tegen 2023 (vergeleken met 24 miljoen acres in de 2014 Farm Bill). Onder dit programma kunnen landeigenaren ervoor kiezen om stukken landbouwgrond uit de productie halen voor een periode van 10-15 jaar in ruil voor een jaarlijkse betaling. Onder de nieuwe Farm Bill mag o.a. nog wel gegraasd of gehooid worden op stukken grond die onder CRP vallen.  

Ook het Conservation Stewardship Programma (CRP) is weer in de Nieuwe farm Bill opgenomen (tot 2023) evenals het Environmental Quality Incentives Program(EQIP) waarvan de financiering is uitgebreid tot US$2.025 mld. (tot 2023).  Ook is er een nieuw pilot programma opgenomen om wilde zwijnen te bestrijden en beheersen. Voor deze pilot, genaamd de “ Feral Swine Eradication and Control Pilot”  is US$ 75 miljoen gereserveerd.

Amerikaanse tuinbouwsector zeer tevreden

AmericanHort, de belangrijkste tuinbouworganisatie in de Verenigde Staten noemt de nieuwe Farm Bill  “a monumental win for the horticulture industry.” Zo is er meer geld beschikbaar voor (meerjarig) tuinbouwonderzoek, blijft de financiering voor onderzoek naar pesten en ziekten behouden (op US$75 miljoen per jaar), wordt onderzoek mogelijk gemaakt naar het uitbreiden van verzekeringen voor glastuinbouwgewassen, wordt prioriteit gegeven aan onderzoek naar automatisering en mechanisering in de tuinbouw, onderdelen in de huidige Farm Bill, die jonge tuinders/boeren helpen om een bedrijf op te zetten zijn overgenomen in de nieuwe Farm Bill en tot slot worden er fondsen en leningen beschikbaar gesteld voor de aanleg van broadband internet verbindingen op plattelandsgebieden, evenals openbare waterleidingen en US$ 100 miljoen voor de bouw van dammen.

Reacties van Secretary for Agriculture Sonny Perdue en Amerikaanse landbouworganisaties op het voorstel:

USDA Secretary Sonny Perdue. “The passage of the 2018 farm bill is good news because it provides a strong safety net for farmers and ranchers, who need the dependability and certainty this legislation affords.  This farm bill will help producers make decisions about the future, while also investing in important agricultural research and supporting trade programs to bolster exports,". "While I feel there were missed opportunities in forest management and in improving work requirements for certain SNAP recipients, this bill does include several helpful provisions and we will continue to build upon these through our authorities.  I commend Congress for bringing the farm bill across the finish line and am encouraging President Trump to sign it.

National Association of State Departments of Agriculture (NASDA). “NASDA congratulates Congress and the House and Senate agriculture committees on passage of the 2018 farm bill," said NASDA President and New Mexico Secretary of Agriculture Jeff Witte. "This bipartisan legislation will support programs and provide stability that farmers, consumers and communities depend on. We are especially pleased that the bill includes $300 million in new funding over 10 years for animal health programs, investments in promoting agriculture at home and abroad and provisions to support research, conservation and food safety."

American Farm Bureau Federation. “Today’s passage of the 2018 farm bill by the House of Representatives, and the Senate’s approval yesterday, is welcome news to America’s farmers and ranchers and the consumers who depend on them for our food, fiber and energy crops, said Farm Bureau President Zippy Duvall. “Passage means we are one signature away from renewal of risk management tools, foreign market development and environmental stewardship programs that farmers and ranchers need to survive a prolonged and painful downturn in farm income and be sustainable... We eagerly await the president’s signature on this legislation and we know that Agriculture Secretary Perdue will implement it as quickly and efficiently as possible."

National Association of Wheat Growers (NAWG). “Historically low prices, trade instability, and the current weather challenges are all weighing heavily on the minds of growers,” stated NAWG President Jimmie Musick. “The 2018 farm bill provides the certainty they need to get through these arduous times and many of the programs within the bill can help growers stay in business.”

National Sustainable Agriculture Coalition (NASC). “Family farmers and sustainable food and farm advocates fought hard for this farm bill, and while there are certainly some provisions with which we are disappointed, we are overall glad to see the bill moving forward and to the President’s desk,” said NSAC Interim-Policy Director Juli Obudzinski. “By establishing permanent, mandatory funding for innovative programs like the Local Agriculture Market Program (LAMP) and Farming Opportunities Training and Outreach (FOTO) program, Congress has made a pledge to ensure that our nation’s next generation of farmers and ranchers have the tools and resources they need to thrive, and that our local food and farm systems can continue to flourish. We are also pleased that the bill includes permanent mandatory funding for organic research and refrains from cutting or otherwise hindering critical nutrition assistance programs like SNAP.”

American Soybean Association (ASA). “We are so pleased that the Senate and now the House have acted so swiftly to approve this bipartisan effort,” stated ASA President Davie Stephens. “This legislation will undoubtedly provide a needed layer of stability and certainty for our soy industry and across agriculture. Timely passage of a new farm bill as opposed to another temporary extension this year will offer significant benefits to our industry, including resources for market development, crop insurance provisions, and more for the next five years.”

National Corn Growers Association (NCGA). “The certainty of a new farm bill is very welcome news for farmers as they begin to look toward the new year," wrote NCGA President Lynn Chrisp. He also commended "a return to the bipartisanship that has been a hallmark of past farm bills." Among the provisions included in the bill, Chrisp highlighted continued "support for a robust crop insurance program," and changes to strengthen the Agriculture Risk Coverage-County option (ARC-CO) program "through administrative improvements including a one-time program change option, an increase to the plug yield for disaster years, the use of a trend-adjusted yield factor, and a market adjustment provision for the floor price." He also lauded the legislation's "increased funding for trade promotion programs," calling that "especially important to agriculture at this time."

USA Rice. "The Farm Bill provides a sense of confidence for rice farmers and the industry during a time of depressed prices and an uncertain trade and market outlook going into next season," said USA Rice Chairman Joe Mencer. However, USA Rice expressed disappointment that two lawmakers from major rice-growing states, Sens. Tom Cotton (R-Ark.) and John Kennedy (R-La.), voted against final passage. The group highlighted provisions of the new bill that will benefit rice growers including "the maintenance and enhancement of the Price Loss Coverage Program, an increase to the rice marketing loan rates, improvements to critical conservation programs, and the preservation of trade promotion and food aid programs."

National Cattlemen’s Beef Association (NCBA). "America’s cattlemen and women want common sense and certainty from Congress this holiday season and throughout the year - today they received that through the passage of the farm bill," said NCBA President Kevin Kester. He noted the legislation provides "Certainty that a Foot-and-Mouth Disease vaccine bank will be authorized and funded. Certainty that important conservation programs will be reauthorized and funded. And certainty that trade promotion and access to foreign markets will remain a priority in the years to come."

Organic Trade Association (OTA). Passage of the bill "marks an historic milestone for organic by establishing permanent funding for organic research, and makes significant strides to improve the oversight of global organic trade and safeguard the integrity of organic," the group observed. It added, "organic priorities contained in the legislation represent a 'major policy win' by organic champions, who included association members and lawmakers on both sides of the aisle."

Center for Science in the Public Interest (CSPI). The group commended Congress "for putting forward a bipartisan farm bill that preserves access to and funding for the Supplemental Nutrition Assistance Program (SNAP) for the more than 40 million low-income American families who rely on it." Also, it lauded the inclusion of "permanent funding for the Food Insecurity Nutrition Incentive (FINI) grant program, which boosts fruit and vegetable consumption for SNAP participants through incentives, and for the first time provides funding for a pilot program to encourage health care providers to prescribe fresh fruit and vegetables."